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5 de septiembre, 2005

Del norte boliviano sale la mejor castaña del mundo

(La Paz - La Razón)

Exportadores del Noroeste promueven investigaciones para obtener productos con mayor calidad. La seguridad jurídica es fundamental.

La Cámara de Exportadores del Noroeste busca dar un mayor valor agregado a la castaña boliviana. Actualmente, científicos investigan para obtener nuevos y mejores productos derivados de la "nuez del Brasil".
La explotación y exportación de la castaña representa más del 75 por ciento del movimiento económico en la zona norte de Bolivia, que comprende la totalidad del departamento de Pando y las provincias Vaca Díez del Beni e Iturralde de La Paz.

Históricamente, Brasil fue el principal país productor y exportador de castaña, por lo cual también se conoce al producto como nuez del Brasil.

No obstante, la situación comenzó a cambiar a partir de 1995, cuando las exportaciones de ese país llegaron a las 9.000 toneladas contra 7.500 toneladas de Bolivia. Un año después, el país desplazó definitivamente a Brasil del primer puesto en cuanto a la producción de castaña.

Prueba de ello fue que en 1999 Bolivia exportó 10.880 toneladas de castaña, superando a las 2.500 toneladas del Brasil. En la actualidad, el país exporta el 80% de la castaña a nivel mundial, y Brasil y Perú cubren el saldo.

El año pasado, el valor de las exportaciones de castaña llegó a $us 58 millones. Este año se proyecta llegar a los $us 70 millones en exportaciones. Además, los exportadores buscan dar mayor valor agregado a la castaña para mejorar las oportunidades de ventas al exterior.

El presidente de la Cámara Nacional de Exportadores (Caneb), Clover Paz Quiroga, explicó que los exportadores del noroeste del país promueven investigaciones junto a la Fundación del Trópico Húmedo para obtener productos de mejor calidad.

Ya se obtuvo el primer producto, que es un mazapán de castaña. También se investiga para elaborar un aceite de características especiales que tiene gran demanda en Alemania.

No se trata –señala el empresario– de dar valor agregado a la castaña, porque ya lo tiene, sino de aumentar su valor comercial.

Paz Quiroga explica que en la actualidad no se está exportando simple materia prima, puesto que la preparación del producto pasa por un complejo proceso que comienza con la limpieza, clasificación por peso y tamaño, secado y pulido de la semilla.

Posteriormente, se separa la nuez de la cáscara, se pela el producto, se eliminan las nueces quebradas y las que están en mal estado, se las clasifica según su calidad. Luego, la castaña es deshidratada en un ambiente con menos del cuatro por ciento de humedad. Después es revisada.

"Las empresas están haciendo esfuerzos particulares para vender los productos y están buscando mercados", dice Paz.

No obstante, el titular de la Caneb advierte que sin seguridad jurídica de las tierras, nada se podrá hacer para mejorar la producción. "Esto es básico, nos permitirá invertir más en el campo, construir caminos (...) De lo contrario, podríamos empezar a tener problemas de aflatoxinas (un hongo dañino para la salud que se genera en la castaña cuando no se la recolecta y acopia oportuna y adecuadamente) como sucedió en Brasil", indica.

El empresario advierte que si no se otorga seguridad jurídica a los productores, se corre el riesgo de perder el negocio, que en estos momentos genera más de 40 mil empleos.

Otro aspecto fundamental para que prospere el comercio de la castaña es la estabilidad social y política, ya que los conflictos perjudicaron a las exportaciones del producto.

Clover Paz Quiroga indica que durante el primer semestre de este año se exportó menos que en similar periodo del 2004 por los conflictos y bloqueos que se desarrollaron en mayo y junio en diferentes puntos del país.

"Recién en agosto nos pusimos al día en las ventas. Al no poder exportar por casi un mes, se acumularon las cargas. Las navieras no tenían contenedores para transportarla (...) En algunos casos hemos tenido rebaja en los precios debido al retraso".
Con todo, se tienen buenas perspectivas hasta fin de año.

El crecimiento de Riberalta

Una de las poblaciones que más se ha beneficiado con la producción y exportación de la castaña es Riberalta, Beni, que creció en número de habitantes y bienes para los mismos.

El 85% de la producción de castaña sale por Riberalta, debido a las facilidades en navegación que presenta la región. Actualmente hay 16 empresas que operan en dicha localidad.

El presidente de la Cámara Nacional de Exportadores (Caneb), Clover Paz Quiroga, atribuye el crecimiento a la gran demanda mundial del producto.

"El precio de la castaña aumentó, y también los salarios de los barraqueros y zafreros. Por ello ha mejorado el estándar de vida en la ciudad (...) En este negocio no sólo el empresario se beneficia, sino que los recursos se distribuyen a todo nivel".

El crecimiento de Riberalta en cifras se mide en sus casi 100 mil habitantes, más de 8.000 fabriles que trabajan en las beneficiadoras y 18 mil zafreros. "Si esto continúa, Riberalta va a ser un polo de desarrollo", dice Paz Quiroga.

Apuntes sobre la castaña

Bondades • Uno de los beneficios de la castaña es que contiene buenas cantidades de vitaminas y minerales como el calcio, potasio, magnesio y selenio. Este último es antioxidante. La demanda mundial de castaña también aumentó debido a que es un producto orgánico.

Países • El árbol de la castaña crece únicamente en los bosques amazónicos de Bolivia, Brasil, Perú, Colombia y Guyana. Los tres primeros la comercializan.

Calidades • Para la comercialización de castaña se han establecido tres calidades. En la primera categoría clasifican las almendras que estén sanas y enteras, mientras que las desportilladas entran en la segunda calidad. Y las de tercera calidad son pedazos del producto.

Empleo • La actividad comercial genera 40 mil empleos directos. Este año, los sueldos fueron buenos. Por ejemplo, un zafrero llegó a ganar Bs 165 por día.




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